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ORIGEN DE LAS PERLAS

La leyenda dice que son lágrimas de la luna. Quizá la metáfora tenga algo de verdad, ya que las perlas son producto del dolor de una ostra.


ORIGEN DE LAS PERLAS


El origen de las perlas está su sistema de defensa contra organismos extraños: al ser herida por una partícula extraña (parásitos, basura, etc.), la ostra se defiende liberando carbonato de calcio. El atacante muere atrapado entre la piel del molusco y cada año las capas del compuesto químico, unidas por una proteína llamada conquiolina, aumentan su grosor un milímetro.

Toma de dos a tres años para que capa tras capa llegue a formar una perla, no todas son bellas y no a todas se las considera valiosas. Para que las perlas se consideren joyas preciosas, el carbonato de calcio debe formar cristales que construyan láminas de nácar. Sólo 1 entre 10 mil perlas formadas de manera natural, serán consideradas valiosas.

Las ostras han generado perlas desde tiempos inmemoriables. Durante el jurásico y Cretáceo, estos moluscos eran tan grandes que una perla podía llegar a medir un metro de diámetro. Aunque todos los moluscos con concha pueden producir perlas, son precisamente las ostras de dos placas las que más perlas producen, ya que al no poder moverse ellas no tienen otra opción para deshacerse de sus invasores.

Antes del siglo XX, la única forma de obtener las perlas era bucear a grandes profundidades, tarea tan extremadamente peligrosa que sólo la realizaban los pobres y los esclavos. Cuando a finales del siglo XIX empezaron a agotarse los bancos de ostras, hubo que buscar nuevos métodos de obtención de perlas, fue entonces cuando los chinos comenzaron el cultivo.Las técnicas modernas de cultivo de perlas se iniciaron a principios del siglo XX por el biólogo británico William Saville-Kent, y su método fue patentado en 1916 por el gemólogo japonés Tokichi Nishikawa.

Aunque hay cerca de 40 especies de ostras, sólo tres son responsables del 99.9% de la producción de perlas: la Akoya, la ostra de labios negros y la ostra de labios plateados.


¿Por qué las perlas son tan caras?


Dada la escasez de las perlas en forma natural, el complicado proceso de extracción cuando se les cultiva, y las diversas regulaciones que deben seguir los empresarios perleros, el precio de las perlas es bastante elevado, aunque esto depende también del tipo de perla. Para formar perlas suficientes para un collar, se requiere un tiempo de cría de cuatro años aproximadamente, lo que nos da una idea del difícil proceso.


El origen de las perlas de forma natural es el siguiente:


1. Un cuerpo extraño irrita el manto del molusco.

2. Se forma una especie de quiste o saco que atrapa al cuerpo extraño.

3. Desde el interior del saco, las células secretan conquiolina y carbonato de calcio.

4. El carbonato de calcio forma capas concéntricas de cristales y nácar, unidas por la conquiolina.

5. El nácar se acumula alrededor del cuerpo extraño y, después de unos años, se forma la perla.


El origen de las perlas cultivadas:


1. En su etapa reproductiva, la ostra se mete en bolsas a la bahía para recolectar las larvas.

2. Cuando las larvas alcanzan 2 a 5 mm, las bolsas colectoras se sacan y se desprenden las pequeñas ostras.

3. Las ostras recolectadas se introducen en una jaula de cultivo (redes de alambre y malla fina).

4. Las jaulas se introducen en la bahía, donde las ostras seguirán creciendo protegidas de sus depredadores.

5. cada dos meses, las ostras se limpian para eliminar organismos que suelen adherirse a su concha.

6. Cuando alcanzan una edad de adulto joven (8 a 10cm), las ostras se extraen de sus jaulas y se limpian.

7.Se remueve el órgano reproductor de la ostra y se introduce un núcleo o semilla.

8. Se injerta el tejido del manto de la ostra; al estar en contacto con el núcleo, el nácar cubre a la futura perla.

9. Las ostras "operadas" se regresan al mar, para seguir cultivando la perla.

10. Dos años después, se sacan y se abren para extraer las perlas.


El cultivo de perlas es una gran opción para conservar a las ostras, ya que para encontrar una perla de forma natural se requiere matar alrededor de 200 mil ostras. De hecho muchas veces las ostras perleras han sufrido devastación por las diferentes épocas en que se han "cazado" para encontrar las valiosas perlas.

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